심봉사가 눈 떠야지!

지난 두주간 한국을 방문했다. 그곳에서 대입 상담을 위해 만난 학생들 중에 한국의 예술계 대학에 지원하고 2지망 학교에 합격을 했지만, 미국 대학으로의 지원도 고려하고 있는 아이들이 있었다. 다양한 전공과 배경의 학생들이었지만, 한가지 공통점은 이들이 한결같이 대학 선택을 함에 있어 졸업후의 직장 문제가 가장 큰 관심사였다는 점이다. 대학을 선택할 때 누군들 진로와 결부짓지 않는 학생이 있을까만, 이번 방문에서 만난 학생들의 의견은 아주 별달랐다. 구체적으로 직장명을 들먹이며, 한 예로 “Pixar에 취직하기 좋은 대학은 어디예요?”라고 물어 오는 학생들의 현실감에 한결 좋은 마음이 더 많았다, 어떤 경우에는 다른 건 모두 제쳐두고 한국에 잘 알려진 대학에 들어갈 수만 있으면 전공도 별 상관없으시다는 부모님과 학생들을 만난 경우보다는 훨씬 즐거운 만남이었다.

     미국에 돌아 온 뒤에, 잘 알고 지내는 집안의 딸 아이가 사무실을 찾았다. 자신의 적성과 능력에 맞는 명문 4년제 대학에 지원하고 결과를 기다리는 중이다. 이 녀석이 심각하게 물었다. “만약 어떤 4년제 대학에 합격을 하면, 입학을 1년 미루고 커뮤니티 칼리지에서 학점을 딴뒤, 다음해에 합격한 학교로 갈 수도 있나요?” 아마도 등록금 걱정에 여러가지 가능성을 두고 고민중인 듯하다. “그럼, 학교에 따라 다르지만, 입학을 일년간 유예할 수도 있고, 많은 경우에 다른 학교에서 일년을 수학한 뒤 그 학점을 인정해 주면서 편입의 방식으로 다음해에 받기도 하지.” 학비가 싼 커뮤니티 칼리지에서 한해를 공부하면, 거의 6만불에 육박하는 한해분 사립대 등록금/생활비의 상당 부분을 절약할 수 있음을 아는 효녀이다. “그런데, 우리 부모님은 이 아이디어가 별루라고 생각하세요.”

     이 글을 읽으시는 독자께서도 커뮤니티 칼리지에 대해 부정적인 생각을 갖고 있다면, 다음에 열거된 커뮤니티 칼리지의 10가지 특징에 귀 기울일만 하다. 첫째, 일년에 등록금만 평균 394불이상이 드는 사립 대학들의 경우는 차치하고라도, 올 해 학비가 $12,397인 유덥과 비교할 때 (전국 평균: $8,893), 벨뷰 칼리지나 시애틀 센트럴 커뮤니티 칼리지의 신입생들이 일년에 학교에 내는 $3,204 (10학점 기준)는 상당히 저렴하다. 더구나 커뮤니티 칼리지의 경우 전국 평균 만불이 조금 넘는 기숙사비가 들지 않는 다는 것을 고려하면, 그 차이는 훨씬 커진다 (Affordability). 둘째, 수업을 들을 수 있는 시간과 장소의 문제에 있어 편리하다. 보통 직장을 가진 학생들의 편의를 위해 캠퍼스 이외의 장소에서 야간 수업을 제공하는 경우도 많다게다가 온 라인 클래스를 많이 제공하기에 일하는 학생들에게 유리한 점이 많다 (Convenience). 세번째로, 여기에 입학하기 위해서는 일반 대학에 입학하는데 필요한 우수한 고등학교 성적이나 높은 SAT 성적등이 필수가 아니다. 고등학교 졸업장이 있거나 18세 이상이면 누구나 입학이 가능하다. 수업을 듣기 위해서는 수준 테스트를 보고 그에 합당한 클래스부터 수강할 수 있다 (Open Access). 네번째로, 모든 수업은 대규모 4년제 대학의 경우와 달리 조교가 아닌 교수들이 진행한다. 이 대학의 교수들은 자신이 종신 교수직을 보장받기 위해 연구 논문을 발표하는데 거의 모든 노력을 기울이는 대신 학생들을 가르치는 수업에 전력을 다하다는 장점이 있다 (Teaching Quality) 다섯째, 커뮤니티 칼리지의 클래스는 주립대학의 1, 2학년 수업과 비교할 때 그 규모가 훨씬 작다. 대부분의 강의는 한 반에 35명 미만으로 진행되므로 수업에 참가하는 학생들간의 상호 의견 교환이 용이하며, 교수에게 도움을 받기도 쉽다는 이점이 있다 (Class size). 여섯째, 여타 주립이나 사립 대학에 못지않는 서비스가 제공된다. 카운셀링, 어드바이징, 튜터, 의료 시설, 재정 보조, 도서관이나 컴퓨터 랩 시설들이 잘 되어 있다 (Support services). 일곱번째로는 커뮤니티 칼리지들이 작업 교육 프로그램이나 편입 프로그램에 많은 신경을 쓴다는 점이다. 간호사, 경찰관, 소방서원, 응급 구조원 등을 비롯한 높은수준의 기술 습득을 필요로하는 직업 교육을 함은 물론이고  4년제 대학으로 편입을 준비시키는 것이 바로 커뮤니티 칼리지의 주요 기능중의 하나라고 할 수 있다 (Choices). 여덟째, 나이, 인종, 사회 경제적 차이가 다른 가장 다양한 학생들이 모여서 공부한다는 장점이 있다 (Diversity). 아홉번째로는 로컬 기업체나 산업체와의 강한 연대에 기반하여 커뮤니티 칼리지는 많은 경우에 학생들이 최신 기술을 사용하는 기기들에 접할 수 있는 기회를 제공한다 (Access to modern technology). 마지막으로, 커뮤니티 칼리지 출신의 수많은 성공사례들노벨상 수상자, 주지사, 달탐사선 선장, 영화배우등이 위에 언급한 장점들의 효과를 보장한다 (Good company). 심청이가 마음의 결정을 했으니 우리 부모들이 눈을 떠야 한다. (www.ewaybellevue.com)